domingo, 31 de enero de 2010

Buscando novia con estadística y sin sentido común

Estos días ha tenido mucha repercusión un estudio que concluía que es más improbable encontrar novia en Londres que encontrar una civilización extraterrestre. La cantidad de referencias que se pueden encontrar es apabullante (1,2,3, etc., etc.). Estoy intentando llegar a la fuente original y todos los enlaces llevan a este breve pdf breve en estilo preprint, que está en la página web del autor (Peter Bacus), bajo el epígrafe "Other bits & pieces" y con la leyenda: "This is a paper I wrote as a joke about 2 years ago and sadly will be the most successful thing I ever write. Check out this page for links to other simliar exercises and articles on this paper."

De esta pequeña investigación concluyo que el autor es "serio" (un estudiante de doctorado en económicas) pero el artículo es una broma, o al menos así lo considera él, cosa que los periódicos han omitido o disimulado, haciéndolo pasar por un estudio científico. Y me alegro mucho, porque en serio me parecía una tontería supina, pero como chiste (muy geek, eso si) es gracioso.

Una versión menos sofisticada del mismo razonamiento circulaba a ciclostil antes de inventarse la fotocopiadora "en este país hay x millones de habitantes, si quitamos los y jubilados quedamos para producir.... al final quedamos tú y yo, así que vete preparando que yo estoy muy cansado"(encuentro una versión mexicana en slideshare).

Para estimar las posibilidades de encontrar una civilización extraterrestre se utiliza una sencilla expresión conocida como ecuación de Drake, establecida a comienzos de los 60, y que tiene el valor de desmenuzar esa probabilidad en términos más sencillos de evaluar: el ritmo de formación de estrellas, la fracción de estrellas que tiene planetas a su alrededor, etc., y así hasta siete. La cuantificación de cada término puede aproximarse, pero no dejan de ser aproximaciones, que además resultan ser números extremadamente grandes unos y extremadamente pequeños otros. Al multiplicar siete estimaciones, cada una con su error, el error del producto se hace verdaderamente grande. Con los valores típicos (de los que hablaba la prensa) se obtiene que deberían encontrarse diez civilizaciones extraterrestres al año. Es obvio que ese resultado no casa bien con la realidad.

Bacus hace una analogía de cada término de Drake con su equivalente sociológico (número de personas en Inglaterra, fracción de mujeres, etc.) para, además de acumular mucho error, concluir en que su "probabilidad" de encontrar novia es de 1 en 285000. Lo que pasa es que uno no busca novia al azar, tomando la lista de teléfonos del país y llamando al azar, ese es el experimento en el que la probabilidad de "acertar" sería la calculada. A Bacus le bastaría ir a un pub en el entorno de una universidad para encontrar decenas de mujeres que cumplen sus criterios. De hecho la inmensa mayoría de los ingleses encuentra novia sin dificultad. Lástima que Bacus no acierte, y lástima que no haya bares de estrellas con vida inteligente ;)

La foto, "my alien", tomada de aquí
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